Caballito de mar

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Bucea en Bali con el caballito de mar.

Caballito de mar. 16 Datos curiosos

1. Aunque no lo parezca, el caballito de mar es un pez

Los caballitos de mar o hipocampos (género Hippocampus), son pequeñas criaturas intrigantes y constituyen un grupo de peces marinos pertenecientes a la familia Syngnathidae, que también incluye a los peces aguja y peces pipa.

Su nombre procede de la combinación de los dos términos en griego clásico  (hippos, que significa «caballo»), y kampos («monstruo de mar”).

Vida marina en Bali, caballito de mar
Video by Ludovic Amevor

2. El caballito de mar se distribuye en aguas tropicales y templadas de todo el mundo

Viven en corales, macro-algas, gorgonias y manglares. 

3. Hay 54 especies conocidas de caballitos de mar

Las diferentes especies varían en tamaño y aspecto. La más pequeñita es el hipocampo Denise (Hippocampus Denise), cuyo tamaño oscila de 0.8 a 2 centímetros de largo.

Por otro lado, entre las especies más grandes se encuentra el caballito de mar barrigón (Hippocampus abdominales), que puede llegar a alcanzar los 35 centímetros.

4. Más curiosidades del caballito de mar

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El cuerpo de los caballitos de mar está cubierto por una armadura de placas o anillos de constitución ósea. Respiran a través de branquias, tienen un cuello flexible y un hocico. También tienen una cola prensil que les permite agarrarse a corales y plantas marinas para evitar ser arrastrados por fuertes corrientes. No tienen escamas.

Para comunicarse con sus congéneres, provocan una especie de chasquido con rápidos movimientos de su cabeza, rozando una parte del cráneo con una parte de su esqueleto externo superior.

5. No son buenos nadadores

Para impulsarse horizontalmente, baten la aleta dorsal de a 30-70 veces por segundo, y se ayudan de las aletas pectorales para controlar la estabilidad y dirección.

Para moverse de arriba hacia abajo, ajustan el volumen de aire en un pequeño bolsillo dentro de su cuerpo, llamado «vejiga natatoria».

6. Son expertos en el arte del camuflaje

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Una de las grandes capacidades que tiene el caballito de mar es que puede camuflarse perfectamente en su entorno. Según la especie, son incluso capaces de desarrollar largos o cortos filamentos de piel, o cambiar su color gracias a unas estructuras especiales en sus células de la piel llamadas cromatóforos.

Esta estrategia de camuflaje es vital para su supervivencia, ya que, al moverse muy lentamente, no pueden huir eficazmente de sus depredadores.

También utilizable camuflaje para acercarse a su presa sin ser vistos y cazar.

7. El caballito de mar está siempre comiendo

Los caballitos de mar comen entre 30 y 50 veces al día,  ya que no poseen estómago y su proceso de digestión es muy rápido.

De hecho, pueden llegar a comerse 3.000 arterias al día!

8. Tienen una vista excelente

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Sus ojos pueden trabajar independientemente a ambos lados de su cabeza.

Esto significa que pueden mirar hacia adelante y hacia atrás al mismo tiempo, lo que es particularmente útil a la hora de encontrar a sus presas. Cuando la presa se pone a su alcance es aspirada a través de su hocico óseo por medio de un rápido movimiento de su cabeza. Sus hocicos pueden expandirse si su presa es más grande que ellos. Al no tener dientes, tragan a sus presas enteras.

9. Son territoriales

Las hembras suelen tener aproximadamente 100 m² de espacio territorial, mientras que los machos no suelen sobrepasar el metro cuadrado.

Sus territorios se superponen.

10. Muchas especies de caballitos de mar practican la monogamia, quedándose con una misma pareja durante largos períodos de tiempo o incluso de por vida

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11. Rituales de cortejo

Cada mañana la pareja de caballitos de mar se reúnen a primera hora para saludarse y reforzar su relación de pareja con un elaborado protocolo de cortejo.

La hembra se encuentra con el macho en su territorio y cuando se acercan, cambian de color. El macho rodea a la hembra y la pareja a menudo gira en espiral alrededor de un objeto u alga. Esta ritual puede durar hasta una hora. Una vez terminado, la hembra vuelve a su territorio.

12. Reproducción

Cuando sus ciclos de reproducción se sincronizan, la pareja realiza el baile ceremonial con giros y pausas entrelazando sus colas. 

Tras una serie de movimientos el macho expulsa su líquido seminal al exterior, y la fecundación  de los huevos se produce al tiempo que los huevos van entrando en el saco del macho. La hembras traspasa sus huevos con ayuda de un apéndice genital, llamado ovopositor, en la bolsa ventral del macho. Tanto la entrada de los huevos en el saco, como su fertilización, ocurren en un proceso extraordinariamente rápido, en apenas 6 segundos. El número de huevos puede variar, siendo entre 50 y 150  en especies más pequeñas y hasta 1,500 en especies más grandes.

A diferencia de otras especies, el caballito de mar macho es el que se queda embarazado y quien se ocupa del desarrollo de los huevos.

El período de gestación dura entre diez días y seis semanas, dependiendo de las especies y de la temperatura del agua del mar. Pasado este plazo, el macho da a luz a las crías. En verdad, este puede ser un proceso largo y duro, con contracciones que duran hasta 12 horas.

Normalmente el macho da a luz durante la noche y a la mañana siguiente la hembra ya tiene los nuevos huevos listos para entregar, y la pareja vuelve a aparearse de inmediato.

13. Los bebés son totalmente independientes desde el nacimiento!

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Los recién nacidos son réplicas en miniatura de sus padres, de unos siete a once milímetros de largo.

Pasan las 2 o 3 primeras semanas de su vida a la deriva, flotando en el plancton lentamente buscando algo a lo que agarrarse.

Debido a los numerosos depredadores, menos de uno de cada 1,000 sobreviven hasta la edad adulta.

14. La esperanza de vida del caballito de mar es de 1 a 5 años

15. El caballito de mar necesita nuestra ayuda!

La gran amenaza de los caballitos de mar es el ser humano. A menudo viven en aguas poco profundas cerca de la costa, por lo que las actividades humanas como la contaminación, la pesca y el desarrollo amenazan su hábitat y población. 

Más de 150 millones de caballitos de mar son capturados cada año para ser usados en la medicina tradicional china y preparar todo tipo de medicamentos. 

Los caballitos de mar, junto con las estrellas de mar y las conchas son también apreciados en el mercado como souvenirs. Los capturan en el mar y luego los dejan morir abrasados al sol para ser vendidos después como objetos de decoración. 

Otro gran peligro para esta especie es el comercio como mascotas. Se estima que por cada millón de caballitos de mar salvajes capturados anualmente con este fin, menos de 1,000 sobreviven más de seis semanas en los acuarios. 

Lamentablemente y en conclusión, todas estas amenazas están llevando a algunos tipos de caballitos de mar al borde de la extinción.

16. Bucea en Bali con el caballito de mar

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En Bali hay muchas especies diferentes de caballitos de mar. De hecho, podemos verlos a lo  largo de toda la Costa Este de la isla, desde Tulamben a Amed, y además en todos los puntos de buceo que hay en medio. También los podemos ver frecuentemente en la zona de Blue Lagoon y Jepun Wreck en Padangbai

Se un buzo responsable:

Los caballitos de mar son una parte importante del mundo marino. Por esta razón, tenemos que hacer todo lo posible para salvarlos. Es más, puedes hacer una diferencia como buzo siguiendo las siguientes directrices:

  • manteniendo una flotabilidad perfecta para evitar tocar la delicada vida marina
  • no tocar nada bajo el agua ni llevarse ningún tipo de vida marina
  • nunca compres ningún souvenir de vida marina ni tampoco caballito de mar para acuarios 
  • soporta las zonas marinas protegidas
  • reduce la polución de los océanos
  • siempre sigue las instrucciones de tu guía de buceo

¿Te apuntas a bucear con nosotros en Bali?